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Alors qu’une longue ère de politique monétaire exceptionnelle tire à sa fin, nos gestionnaires de fonds à revenu fixe s’expriment sur ce que les investisseurs devraient surveiller en 2018.

« Les rumeurs sur ma mort sont grandement exagérées », a dit Mark Twain. Cette citation pourrait bien s’appliquer au long marché obligataire haussier qui s’est continué en dépit des innombrables prédictions de sa fin ces dernières années.

Bien entendu, ces prédictions étaient dans une large mesure alimentées par les assouplissements monétaires massifs sans précédent mis en œuvre par les grandes banques centrales durant l’après-crise financière, qui ont contribué à soutenir les cours des obligations. Alors que cette ère tire lentement mais inexorablement à sa fin, les perspectives des titres à revenu fixe semblent plus précaires qu’elles ne l’ont été depuis des décennies.

Comme l’économie américaine continue de se renforcer, la Réserve fédérale a haussé les taux à trois reprises en 2017, et même la Banque d’Angleterre a relevé son taux directeur en novembre, pour la première fois en une décennie. De plus, même si la Banque centrale européenne (« BCE ») et la Banque du Japon ne sont peut-être pas sur le point d’entreprendre leurs propres cycles haussiers, elles se rapprochent, elles aussi, d’un changement de cap.

En 2018, la réaction des investisseurs au resserrement progressif de la politique monétaire sera déterminante. Selon Charlie Diebel, chef des taux d’Aviva Investors, l’inflation sera un facteur primordial à l’heure où les banques centrales réduisent leurs achats d’obligations. Il fait remarquer que « la Réserve fédérale poursuivra ses hausses de taux, surtout si les plans fiscaux des États-Unis ont pour effet de stimuler la croissance. La BCE réduira ses achats d’obligations et devrait y mettre fin d’ici le troisième trimestre, tandis que la Banque du Japon pourrait modifier sa cible de contrôle de la courbe des taux dans le cadre duquel elle a acheté des obligations en vue de maintenir à zéro les taux à dix ans.

« Les marchés devront absorber une offre positive nette pour la première fois depuis des années, ajoute-t-il. Bien que l’inflation mondiale ait été jugulée, si elle se révélait plus forte que prévu, la demande d’obligations pourrait en souffrir. Le resserrement des politiques accommodantes des banques centrales pourrait être plus désordonné que prévu. »

Geoffroy Lenoir, chef des taux souverains de la zone euro d’Aviva Investors, prévoit une augmentation des taux de rendement, surtout ceux des obligations de plus longue durée, étant donné que les investisseurs « doivent composer avec les achats moindres d’obligations de la BCE » et que la croissance économique plus forte contribue à intensifier les pressions inflationnistes.

« Bien que les risques politiques soient susceptibles de s’estomper quelque peu en 2018 par rapport aux niveaux élevés affichés en 2017, ils devraient continuer d’influer sensiblement sur les écarts entre les Bunds allemands et les marchés dits périphériques, ajoute-t-il. Les perspectives économiques positives de l’Europe appuieront sans doute l’intégration accrue de la région, malgré les élections ou les coalitions fragiles dans certains États membres qui pourraient ralentir le processus et stimuler temporairement les taux. »

Malgré la toile de fond formée par les négociations sur le Brexit, Edward Hutchings, gestionnaire de portefeuille principal, Obligations souveraines britanniques, d’Aviva Investors, estime qu’un changement radical des conditions du marché en 2018 est improbable.

Il ajoute que « les taux atteignent des niveaux exagérés mais sont appuyés par les perspectives attrayantes de la croissance économique, ce qui signifie, compte tenu de la faible inflation des salaires, que la Banque d’Angleterre y pensera à deux fois avant d’augmenter davantage les taux. En raison de l’incertitude autour des négociations sur le Brexit et des probabilités que l’inflation recule par rapport à ses niveaux actuels, une hausse considérable des taux est peu probable à court terme. La situation pourrait toutefois changer au fil de 2018, surtout si l’on observe des changements dans le contexte politique intérieur ou des développements positifs au chapitre du Brexit. »

Liam Spillane, chef des titres de créance des marchés émergents d’Aviva Investors, estime quant à lui que cette catégorie d’actifs continuera d’attirer les investisseurs en 2018.

« La demande des clients devrait demeurer élevée. Le raffermissement synchronisé général des facteurs fondamentaux sur les marchés émergents observé au cours de 2017 ainsi que le contexte macroéconomique généralement favorable et quelques valorisations attrayantes assureront probablement une bonne protection contre toute hausse marquée de la volatilité en 2018. Toutefois, l’année sera très chargée sur tous nos marchés sur le plan politique et électoral, et la sélectivité sera cruciale. »

Les défis pour les titres de créance

Colin Purdie, chef mondial des titres de créance de qualité supérieure et axés sur le passif d’Aviva Investors, soutient que l’année 2018 sera plus difficile même si les rendements totaux demeureront sans doute positifs.

Selon lui, « les investisseurs deviendront plus sélectifs, ce qui pourrait contribuer à accroître la différenciation des titres de créance en 2018, surtout à l’approche du second semestre. À mesure que les courbes des taux des obligations d’État se normaliseront, il ne sera plus question de resserrement à sens unique des écarts, comme en 2017. Certains secteurs du marché du crédit, surtout ceux dans lesquels la BCE a fortement investi, comme les services publics, pourraient subir la pression. D’autre part, les titres de créance du secteur financier européen devraient continuer de bien se comporter. »

Le marché surveillera également très attentivement les réformes fiscales aux États-Unis, qui pourraient provoquer la contraction des émissions d’obligations. « Il faudra suivre de près les incidences des réformes fiscales américaines, puisque les marchés sous-estiment peut-être l’importance des changements, affirme M. Purdie. Nous pourrions voir une chute de l’offre, les sociétés rachetant leurs dettes et concentrant leur financement hors des marchés obligataires, un phénomène potentiellement avantageux du point de vue technique. »

Le retour de la volatilité

Mis à part quelques rares épisodes dignes de mention ces dernières années, la volatilité a brillé par son absence sur les marchés des titres à revenu fixe. Josh Lohmeier, chef des titres de créance nord-américains d’Aviva Investors, prévient que la situation pourrait changer en 2018.

« Il faudra surveiller de près les flux de fonds étrangers et de détail durant les prochains mois, affirme-t-il. Le marché obligataire américain a été porté en 2017 par de forts vents arrière et, même si les rentrées nettes devraient demeurer positives en 2018, leur ampleur pourrait diminuer. C’est une des raisons pour lesquelles nous prévoyons que les rendements seront plus modestes cette année que l’année passée et que la volatilité pourrait être plus soutenue que ces dernières années. »

James Vokins, gestionnaire de portefeuille principal, Fonds multi-stratégies à revenu fixe d’Aviva Investors, est aussi d’avis que la volatilité sera plus forte sur les marchés du crédit européens.

Il soutient que « le démantèlement des achats d’actifs par la BCE et le maintien de l’offre soutenue des obligations de sociétés entraîneront une volatilité accrue des écarts de crédit. Les fusions et acquisitions devraient sans doute s’intensifier à mesure que la conjoncture économique évoluera, et les valorisations commenceront alors à mieux traduire les différences fondamentales entre les sociétés et les secteurs. Cette réalité est bien différente de celle des dernières années, alors que les achats inconsidérés d’obligations ont contribué à resserrer les valorisations des sociétés. »

Cependant, M. Vokins est plus optimiste au sujet des perspectives du marché obligataire britannique. Il fait remarquer que la majorité des titres de créance en circulation sur le marché obligataire en livres sterling sont émis par des sociétés non britanniques. « Des valorisations attrayantes et la diversification mondiale en hausse dans l’univers des titres de créance en livres sterling augmenteront l’intérêt des investisseurs outre-mer en 2018, ce qui devrait contrebalancer les préoccupations au sujet de la politique britannique. Ceci étant dit, certains secteurs sont nettement plus assujettis à l’incertitude politique, et nous exerçons une vigilance toute particulière à l’égard des obligations émises par les sociétés axées sur le Royaume-Uni dans les secteurs à caractère plus cyclique de la vente au détail et des banques. »

Kevin Mathews, chef mondial des titres à rendement élevé d’Aviva Investors, estime que des résurgences périodiques de la volatilité pourraient créer des occasions d’achat, même si les conditions du marché seront sans doute plus difficiles dans l’ensemble. « Les rendements totaux des titres de créance à rendement élevé devraient être positifs en 2018, puisque les défaillances demeurent faibles et que les facteurs fondamentaux sont toujours solides. Toutefois, les taux devraient monter un peu, compte tenu des rendements exceptionnels dégagés en 2017. Malgré l’augmentation des taux à court terme découlant des resserrements réalisés par les banques centrales, les taux à plus long terme demeureront sans doute stables. »

Seul le temps nous dira ce qui attend les marchés à revenu fixe, mais il ne semble faire aucun doute que la vague d’argent facile à laquelle se sont habitués les investisseurs est en train de tourner.

 

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Réf. : RA18/0046/01062018